Een bijzonder monument voor de Nieuw-Zeelanders

Het dorp Mesen in het Vlaamse Heuvelland is bekend geworden in de geschiedenis van de Eerste Wereldoorlog door de Mijnenslag van 7 juni 1917. Van het dorp zelf bleef na oorlog slechts een ruïne over. Drie Britse begraafplaatsen, het Ierse Vredespark met de Round Tower en een Brits en Nieuw-Zeelands monument buiten het dorp vormen de tastbare herinneringen aan de felle strijd die hier werd uitgevochten. De Nieuw-Zeelandse divisie nam daaraan deel als onderdeel van een ANZAC-korps. In het Toeristisch Infopunt van Mesen is een kleine tentoonstelling over de Nieuw-Zeelanders ingericht in het kader van ‘1917-Totale oorlog in Vlaanderen’.

Ook in het dorp zelf blijft de herinnering aan de Grote Oorlog levend. Op ANZAC-Day van 25 april 2014 werd op de Markt een standbeeld van een Nieuw-Zeelandse soldaat met het geweer in ruste onthuld. Anderhalf jaar later werd op 22 december 2015 voor het Cultuurhuis een monument opgericht voor de Christmas Truce. Een Britse en Duitse soldaat reiken elkaar de hand boven een voetbal.

Voor de honderdjarige herdenking van de Mijnenslag is op de Markt het bijzondere monument Victory Medal geplaatst achter het standbeeld van de Nieuw-Zeelandse soldaat. Het monument is gemaakt door de beeldhouwster Helen Pollock en bestaat uit 36 paar voeten als van een aangetreden peloton Nieuw-Zeelandse soldaten. De voeten zijn vervaardigd van uitgeharde klei. Een paar voeten is gemaakt van brons en symboliseert de onderscheiden held van het peloton. Het peloton staat wel met de rug naar het beeld van de Nieuw-Zeelandse soldaat.

Net zoals de soldaten door Nieuw-Zeeland marcheerden tijdens hun training en later door Frankrijk en Vlaanderen, verhuist het monument naar een aantal locaties en volgt zo het spoor van locaties waar de Nieuw-Zeelanders werden opgeleid en aan het Westfront hebben gevochten. In het voorjaar van 2017 stond het midden in Arras en het zal volgend jaar permanent in Le Quesnoy worden neergezet. In die plaats vond op 4 november 1918 de laatste actie van de Nieuw-Zeelandse divisie in de oorlog plaats en heeft daardoor een bijzondere band met Nieuw-Zeeland.

overzicht: